Fósil de tortuga hallado en China llena importante brecha evolutiva

Sociedad 2018-08-23 17:15:22 Xinhua

El esqueleto fosilizado de una tortuga que habría vivido entre 228 millones de años atrás y la época en la que aparecieron los dinosaurios fue descubierto recientemente en China, y servirá para aclarar numerosas dudas en cuanto a las primeras etapas de la evolución de estos reptiles.

Se trata de la tortuga más antigua descubierta hasta ahora, y se caracteriza por tener un pico carente de dientes. Con más de dos metros de largo, el animal posee un torso corto pero carece de caparazón y de cubierta en el abdomen, de acuerdo con Li Chun, investigador del Instituto de Paleontología y Paleoantropología de Vertebrados de la Academia China de Ciencias.

El ejemplar fue encontrado en una zona de depósitos del Triásico en el distrito de Guanling de la provincia suroccidental china de Guizhou, y los expertos le dieron el nombre de Eorhynchochelys, que significa "primera tortuga con pico". El descubrimiento fue publicado en la edición más reciente de la revista Nature.

"Estamos muy familiarizados con las tortugas modernas, pero las primeras etapas evolutivas de estos animales siguen siendo uno de los grandes misterios de la paleontología", dijo Li, quien lideró la investigación.

El cuerpo de una tortuga es bastante diferente del de todos los demás tetrápodos, como los lagartos, los cocodrilos, las aves y los mamíferos. El torso de una tortuga es muy corto, y está envuelto por el caparazón. Las tortugas modernas tienen picos desdentados similares a los de las aves, explicó Li.

La discrepancia entre las tortugas y los otros tetrápodos es tan amplia como la diferencia entre un teleférico y los demás automóviles, ejemplificó.

El reptil descubierto en Guizhou tiene características primitivas, derivadas y transicionales, lo que indica una complejidad en la etapa temprana de la evolución de la especie, sostuvo Li.

"Su esqueleto sugiere que el ejemplar podría haber llevado una vida anfibia cerca de un estuario, y que uno de sus hábitos era cavar hoyos", agregó el experto.

Los examinadores de Nature comentaron que el hallazgo es supremamente importante, ya que cierra una brecha crucial en la evolución de la tortuga, y señalaron que es más complejo de lo que se creyó en un comienzo. 

(Amanda)

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