Ping-pong, el deporte nacional de China

Juegos y Deportes 2016-10-20 16:59:12 China Hoy

El tenis de mesa es muy popular en China.

El tenis de mesa es muy popular en China.

Por DANG XIAOFEI y RAMÓN MARTÍNEZ

EN 2005, el cineasta chino Ning Hao estrenó una hermosa y conmovedora película que obtuvo un reconocimiento unánime e internacional de crítica y público: Ping-pong mongol. La cinta cuenta la historia de unos niños que viven en la estepa de Mongolia Interior y que un día encuentran una pelota de ping-pong flotando en el arroyo. Nadie sabe identificar esa cosa redonda y blanca hasta que la fortuita entrada de un televisor en sus vidas les permite saber que su extraño objeto es nada más y nada menos que la pelota oficial de China. Los muchachos, consecuentemente, emprenden un largo viaje para devolverla a Beijing, a donde pertenece.

El poder simbólico de esa diminuta bola blanca de celulosa en la película no es casual. En China, pocos sonidos tan característicos y repetidos hay como el que produce esa pelota cuando impacta con las raquetas o la mesa con las que se juega este deporte: ping-pong, una onomatopeya que se ha impuesto en todo el planeta como sinónimo de tenis de mesa. Tanta es la popularidad de este deporte en China que es casi más sencillo encontrar una mesa de ping-pong que una farmacia. Las hay en casi todos los parques públicos, en los bajos de muchos edificios, en los centros de trabajo y, prácticamente, no hay en el país quien no haya practicado alguna vez el ping-pong con mayor o menor fortuna. De hecho, se calcula que unos cien millones de personas juegan con regularidad, muchos de ellos niños, lo que supone un vivero inagotable de talento que China ha sabido convertir en éxitos internacionales que alimentan el orgullo de su población tanto como otros iconos nacionales, tales como la Gran Muralla o el oso panda.

Los orígenes

El tenis de mesa no llegó a China hasta principios del siglo XX, importado por las potencias occidentales. El Partido Comunista lo popularizó en la década de 1950. Se trataba de una actividad física muy positiva para la población y cuya práctica no requiere de gran cosa: una mesa improvisada, poco espacio y un par de raquetas y una pequeña bola fácilmente accesibles.

Paradójicamente, y aunque China hizo del tenis de mesa un deporte de masas, su invención se debe a la nobleza inglesa. Según las crónicas de la época, en torno a 1880, un grupo de nobles, imposibilitados por la lluvia para jugar al tenis, improvisaron un pequeño campo sobre una mesa de comedor. La dividieron en dos con una pequeña muralla de libros. Utilizaron el corcho de una botella de champán para fabricar la bola, se sirvieron de un par de cajas de puros como raquetas y, voilà: el tenis de mesa.

Zhuang Zedong.

Zhuang Zedong.

Pero mientras en el resto del mundo, y aunque se practica habitualmente de forma amateur, nunca ha llegado a ser un deporte de gran seguimiento, China empezó tras la II Guerra Mundial a convertirlo en un fenómeno cultural. El Gobierno animó a la gente a que lo practicase, creó instalaciones y centros de alto rendimiento, impulsó programas a nivel nacional e inició una búsqueda de talentos que ha dado unos frutos inmejorables. Desde que Rong Guotuan se proclamó campeón del mundo en 1959, primer título mundial de la historia del deporte chino, el país nunca ha estado escaso de talento. Al contrario, decidir quién representa a China en las competiciones internacionales no es tarea fácil e incluso otros países están representados por jugadores chinos nacionalizados. El dominio de China ha sido tan apabullante, sobre todo en las últimas tres décadas, que el equipo nacional ha sido capaz de ganar todas las medallas de oro en disputa en tres Juegos Olímpicos diferentes.

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