Los palillos chinos

Cocina 2017-05-26 16:37:10

Por PEDRO LAGO

Los palillos chinos

La comida china es, indudablemente, uno de los mayores retos que enfrentamos los extranjeros que llegamos a esta milenaria nación. No solo hay que considerar el picante o el particular sabor de las cinco especias que tienen mucho de los platos, sino también comer con palillos.

Parece muy simple. Usar los palillos es de esos actos de la vida que se presentan ante uno como un espejismo. Cuando otro los emplea con destreza, luce muy sencillo. El problema es cuando uno tiene que comer con ellos por primera vez.

Cuando llegué a China, mi esposa había estado aquí un año antes y dominaba, perfectamente, el hecho de comer con palillos. Al ver que ella los manejaba con tanta comodidad tuve la ilusión de que sería muy fácil. Nada más lejos de la realidad cuando me enfrenté a mi primera comida con palillos chinos.

Tampoco es que haga falta un curso universitario para comer con palillos chinos. Es que uno llega a este país después de haber crecido y creyendo que sabe comer correctamente. Y más allá de la destreza, que se puede adquirir en corto tiempo, también hay toda una serie de normas para comer correctamente con palillos chinos.

Seguramente, era un poco más simple hace 3000 o 4000 años, cuando se cree que surgieron los palillos chinos. Los historiadores no se han puesto de acuerdo con respecto a su origen. Pero, como en la historia de China hay muchas leyendas, los palillos también tienen las suyas.

Una de las más conocidas es la del joven Yu. En la época de los reyes Yao y Shun, el joven Yu tenía que encauzar las aguas de un río que provocaba terribles inundaciones en la región. Al aceptar la orden, juró solucionar el problema. Así, trabajó sin descanso.

Cierta vez, llegó a una isla muy hambriento. En una olla, se puso a cocinar carne. Cuando hirvió, se dio cuenta de que no podía sacarla con la mano porque estaba muy caliente. Y, para no perder tiempo esperando que se enfriara, cortó dos ramitas de bambú con las que sacó la carne de la olla y se puso a comer.

Con el paso del tiempo, Yu fue adquiriendo destreza en el uso de las “ramitas”, llegando a tomar los alimentos con comodidad. Sus subordinados, que lo veían comer con la ventaja de no quemarse ni mancharse las manos, empezaron a imitarlo, generalizándose el uso de los palillos.

Los palillos, que aparecieron antes que el tenedor, también son consecuencia, según muchos historiadores, de circunstancias concretas. La falta de combustible hizo que se cortaran los alimentos en pedazos pequeños para ser cocinados más rápidamente, lo que contribuyó al uso de los palillos. Y la dinastía Shang (1766 a.e.c-1122 a.e.c.) dio un impulso importante a su popularización.

Por su parte, para el Confucianismo, que fue adoptado como filosofía de Estado en la dinastía Han (206 a.e.c-220), los cuchillos evocaban violencia y eran contrarios al vegetarianismo preconizado por Confucio (551 a.e.c-479 a.e.c), por su evidente referencia a los mataderos de animales.

Con tantos hechos a favor, la costumbre de comer con palillos chinos se hizo tradición y se incorporó a la esencia de la cultura de la nación. No fue sino hasta la mitad del primer milenio de nuestra era que se comenzaron a usar en Vietnam, Japón y Corea.

Los primeros palillos chinos para comer fueron de bambú por muchas razones: eran baratos, fáciles de cortar y trabajar, resistentes al calor y sin olor o sabor que influyera al degustar la comida. Pero, como toda buena tradición, los palillos chinos evolucionaron.

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